Afin de mieux comprendre les conditions de formation et d’évolution du Système solaire à ses débuts, il est important de pouvoir analyser la composition des « petits corps » que sont les astéroïdes et les comètes. On pense qu’ils ont peu évolué depuis leur formation aux tout débuts du Système solaire et qu’ils contiennent donc des témoins de ces débuts.

Depuis la fin des années 1980, les missions vers les astéroïdes et les comètes se sont multipliées. Toutes ont le même but : l’étude d’objets primitifs.
C’est l’objectif fixé par la mission Hayabusa2 de l’agence japonaise Jaxa. Dans l’Astronomie d’octobre, Janet Borg revient sur la deuxième collecte de poussières extraites du sous-sol de l’astéroïde Ryugu et les espoirs des scientifiques qui pourront les analyser après leur retour sur Terre, en 2020.

Prélèvement d’échantillons du sous-sol de Ryugu le 11 juillet 2019. Vidéo créée à partir d’images capturées par la caméra CAM-H. La première a été prise à une altitude d’environ 8,5m et la dernière à environ 150m. Crédit Jaxa.

 

Vue rapprochée de Ryugu. Crédit Jaxa.

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Rovers et atterrisseur

L’objectif principal d’Hayabusa2 est incontestablement la collecte de poussières. Outre l’analyse de Ryugu par quatre instruments (microscope infrarouge, caméra multispectrale, radiomètre et magnétomètre), la sonde embarque trois rovers et un atterrisseur.
Le module MINERVA II-1 renferme deux rovers (1A et 1B) et le module MINERVA II-2 le rover 2. Ces rovers de petite taille (7 cm de haut pour 17 de diamètre) n’ont pas de roues ! Ils se déplacent par bonds successifs.
L’atterrisseur MASCOT (Mobile Asteroid Surface SCOuT) est le fruit d’une étroite collaboration entre l’agence spatiale allemande (DLR) et le Cnes qui se sont appuyés sur l’expérience de Philae, atterrisseur largué par la sonde Rosetta qui avait fait la Une des médias.

Animation de la mission Hayabusa2 avec l´atterrisseur MASCOT. Crédit DLR

 

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